「認知障礙症」又名「腦退化症」,亦有人稱之為「老人痴呆症」。後來因光纖之父高錕得此病後令更多人關注。有人認為「痴呆」二字容易令人誤會其屬精神病,患者感覺被歧視,故改名為「腦退化症」。認知障礙症是一種因大腦神經細胞病變死亡引致腦部功能衰退的疾病。患者常見於65歲以上人士。隨着年齡增長,患上此病的機會亦大增。研究指出70歲或以上的長者,每年長5歲,發病的機會就會增加一倍。

 

認知障礙症分哪幾種?

導致認知障礙症的成因不明,而病症主要分為四類:

  1. 阿兹海默症 (Alzheimer's disease) :佔大概50至75%患者屬此類。隨腦功能衰退,患者腦內形成澱粉團斑塊,破壞腦細胞之間的連接,擾亂大腦內的訊息,導致某些機能喪失,如記憶力衰退,分析能力退化等;
  2. 血管性認知障礙症 (Vascular Dementia):此為第二類常見類型。患者因中風或其他腦部血管疾病而令腦部損毀。部份患者由於多次中風,令腦內血流量減少,形成混合性認知障礙症 (Mixed dementia);
  3. 額顳葉認知障礙症 (Frontotemporal Dementia):少部份患者額葉腦和顳葉腦病變而導致腦部功能受影響,初期患者會表現出行為異常的症狀,少數的病例是由家族遺傳而引起;
  4. 散播性路易氏體認知障礙症 (Dementia with Lewy Bodies):患者腦內出現稱為「路易氏體」的細小球狀組織,影響腦部功能,患者有機會出現柏金遜症的症狀,幻覺、混亂感覺。

 

認知障礙症的不同階段及病徵

病情大致可分為輕度、中度至嚴重三個階段,病情平均會在十年內由輕度轉為嚴重。
 

早期病徵

  • 短期記憶變差
  • 對平常的嗜好失去興趣
  • 性格變得多疑及不穩定
  • 喪失方向感,容易於住所附近迷路
  • 表達及理解能力轉差
  • 難以處理複雜事務

中期病徵

  • 認知及記憶能力持續下降
  • 容易忘記近期發生的事情
  • 對時間掌握感到困難,容易忘記正確的月份或年份
  • 閱讀、書寫困難
  • 尋找合適字詞表達時感到困難,且會重複某些問題或語句
  • 失去判斷力
  • 開始難以處理簡單事務

晚期病徵

  • 活動能力明顯轉差甚至完全失去
  • 失去情緒變化
  • 甚至忘記重要的人和事

 

如何診斷認知障礙症?

1. 臨床檢定

醫生會根據病人的病歷及家族病史以及身體檢查報告,配合臨床檢測,判斷病人是否患上認知障礙症。
 

2. 早期智能測驗 (Neuropsychological test)
醫學界有不同的評估工具,例如簡短智能測驗(MMSE) 評估患者各方面的認知能力。評估包括不同類別的簡單問題,涵蓋記憶、語言、算術、集中力等不同範疇,以評估患者的認知障礙程度。
 

3. 血液測試

基本身體檢查包括血液及尿液測試可供醫生判斷認知障礙症徵狀是否源自其他疾病引起的,例如肝腎功能衰竭、甲狀腺功能異常,維他命B 12缺乏症等。
 

4. 腦部磁力共振 (MRI) 及造影檢查 (CT)

由於認知障礙症的成因源自大腦細胞病變,透過腦部電腦斷層或磁力共振造影等檢定更可直接分析患者的大腦結構以尋找異常狀況,同時亦檢定徵狀是否源自腦腫瘤、腦梗塞或腦出血等其他原因。

 

如何治療認知障礙症?

目前仍未有根治認知障礙症的方法,主要使用藥物幫助患者延緩腦細胞退化或死亡。

  1. 乙醯膽鹼酶抑制劑 (Cholinesterase inhibitors:例如 Donepazil,Rivastigmine): 通過抑制乙醯膽鹼酶來提高腦部神經傳導物質的濃度,保持腦部運作,對控制早期及中期認知障礙症有一定作用。但這類藥物不是對所有人都有效,部分患者服用後可能出現腹瀉、噁心及嘔吐等副作用。
  2. 美金剛胺 (Memantine):這類藥物可以避免過量的神經傳遞物質「谷氨酸」 (glutamate)對腦細胞造成損害,有助減慢中期及後期病人的病情進一步惡化。副作用包括頭昏、令人焦慮等。
  3. 醫生也會處方其他類型的藥物來改善認知障礙症病人的徵狀,例如失眠、緊張、抑鬱、幻覺及妄想等。
  4. 藥物以外,其他非藥物治療亦很重要,例如認知訓練、多感官刺激及其他心理行為治療等,能改善病人的情緒和行為問題,加強他們僅餘的腦功能和技能,協助他們保持日常生活質素。